Alergias en Perros

perro rascandose

Así como la rinitis alérgica y las alergias a los alimentos son quejas comunes en la medicina humana, los cirujanos veterinarios se enfrentan a un número cada vez mayor de perros con alergias.

A diferencia de los humanos, en los que suelen predominar los signos de rinitis y conjuntivitis, que causan goteo en los ojos y estornudos, los perros suelen desarrollar problemas cutáneos como consecuencia de la hipersensibilidad. Alrededor de uno de cada seis perros alérgicos desarrollará signos similares a los de la fiebre del heno, y estos síntomas suelen aparecer con la irritación de la piel, y no en lugar de ella.

Desarrollo de la alergia

La alergia, o hipersensibilidad, refleja hiperactividad y disfunción del sistema inmunológico. La función principal del sistema inmunológico es reconocer y eliminar las sustancias extrañas que suponen un riesgo para la salud. Estas sustancias extrañas a menudo son virus, bacterias o parásitos, y se denominan antígenos. Sin embargo, en la alergia, el antígeno al que se dirige el sistema inmunitario es en realidad benigno y se denomina alergeno. Los síntomas de la alergia son causados por los mecanismos de defensa del cuerpo y no por el propio alérgeno.

El mecanismo que subyace al desarrollo de la alergia es a menudo una barrera dañada, en el árbol respiratorio, el intestino o la piel, entre el mundo exterior y el torrente sanguíneo. Los alergenos, que son partículas diminutas, pasan a través de estas barreras dañadas y son transportados por las células que presentan antígenos. Éstas interactúan con otras células, llamadas linfocitos, que luego producen anticuerpos contra el alergeno. Los anticuerpos son proteínas, hechas a medida para adherirse firmemente a antígenos/alérgenos individuales. En los perros con predisposición genética, estos anticuerpos se producen en grandes cantidades y se envían por todo el cuerpo con el fin de defenderse del futuro ataque del alérgeno.

Los anticuerpos, que en el caso de la alergia, son un tipo particular llamado inmunoglobulina E (IgE), son transportados en las superficies de otras células inmunitarias que contienen gránulos de químicos cáusticos e inflamatorios, incluyendo una proteína llamada histamina. La unión de la superficie IgE a un alérgeno reconocido provoca una erupción de estos gránulos, un proceso destinado a degradar y destruir el alérgeno, pero que de hecho causa dolor e irritación al animal.

Atopia

La atopia es la forma de alergia más frecuente en la práctica veterinaria. Como se mencionó anteriormente, se debe al aumento de la permeabilidad de la piel o del tracto respiratorio, combinado con una predisposición genética a desarrollar hipersensibilidad. Esta predisposición puede o no ser hereditaria, ya que los trastornos genéticos a menudo surgen por mutaciones de genes por azar, pero existen fuertes asociaciones entre razas. Por ejemplo, los Terriers blancos de West Highland, Shih Tzus, Labrador Retrievers y Shar Peis, por nombrar sólo algunos, son muy propensos a la alergia, y los cachorros nacidos de padres con atopia son muy propensos a ser afectados ellos mismos.

Signos de dermatitis atópica

Los signos de la dermatitis atópica generalmente se manifiestan por primera vez entre los 6 meses y los 3 años de edad. La picazón es el signo predominante y puede ser notada por los propietarios antes de que se desarrollen otros signos. Con el tiempo, la piel se irrita y se daña más, y el enrojecimiento, la costra y la descamación se hacen evidentes. Pueden aparecer pústulas (manchas) y ampollas, lo que irrita aún más al perro, y el círculo vicioso de picor y rascado conduce a un daño que empeora progresivamente. A medida que la piel se daña más, su permeabilidad aumenta aún más, y los perros con atopia tienden a desarrollar hipersensibilidad a un número cada vez mayor de alérgenos con el paso del tiempo, lo que constituye otra razón para la intervención y el tratamiento precoz de este problema debilitante.

Muchos perros atópicos se ven afectados por las estaciones, siendo la primavera y el verano las épocas del año en las que abundan la mayoría de los alérgenos. Aunque la alergia a los ácaros del polvo es ahora la causa más frecuente de los síntomas de la atopia, el polen y las plantas también son alérgenos comunes, por lo que los síntomas sólo pueden aparecer durante los meses más cálidos del año.

Los sitios generalmente afectados por la atopia son las áreas alrededor de los labios y los ojos, los canales auditivos (siendo la otitis el único signo en muchos animales), las patas y el perineo. El enrojecimiento y la picazón pueden ser los únicos signos en los casos leves, pero la mayoría de los perros eventualmente desarrollarán infecciones secundarias con bacterias y levaduras, autoexcoriaciones y pérdida de cabello. En muchos pacientes atópicos se nota un olor fuerte, y esto se debe en gran parte al aumento del número de levaduras de Malassezia que viven en la piel. Este crecimiento excesivo de la levadura también crea una sensación grasienta en la piel, que puede notarse al acariciar al perro.

Diagnóstico de la Atopía

Diagnosticar correctamente la atopia requiere un cuidadoso a. Yo enfatizaría la palabra “correctamente”, ya que muchos perros son erróneamente diagnosticados con la condición, cuando su enfermedad de la piel se debe en realidad a otras condiciones. Los tratamientos utilizados para tratar la atopia aliviarán los síntomas de cualquier perro con comezón en las etapas iniciales, pero de hecho, pueden empeorar la condición subyacente si se usan de manera inapropiada. La atopia requiere un diagnóstico de exclusión, lo que significa que no existe una prueba definitiva que se pueda utilizar. En cambio, debemos demostrar que la picazón de la piel de un paciente no es causada por algún otro problema. Los parásitos, la alergia a las pulgas, las infecciones primarias y la alergia a los alimentos deben ser descartados antes de comprometerse con el tratamiento a largo plazo requerido para un perro atópico. Los procedimientos necesarios para descartar estos trastornos se describen a continuación.

Alergia alimentaria

En alrededor del 10-20% de los perros alérgicos, sus síntomas son causados por la hipersensibilidad a los alimentos y no por los alérgenos ambientales. El revestimiento del intestino es rico en células inmunitarias y el contenido intestinal está cargado de proteínas extrañas y potencialmente alergénicas. Al igual que con la atopia, una predisposición genética en perros individuales les permite desarrollar respuestas inadecuadas a algunas de estas sustancias. Aunque la evidencia de las predisposiciones de raza es mucho más débil en la alergia alimentaria, los Labrador Retrievers y los West Highland White Terriers parecen ser afectados con más frecuencia que la mayoría. Además, algunas razas son propensas a desarrollar una afección llamada enteropatía por pérdida de proteínas y, por definición, tienen una mayor permeabilidad intestinal. Estos incluyen el Old English Sheepdog y el Wheaten Terrier, por lo que también es más probable que desarrollen alergias alimentarias.

La distribución de los cambios cutáneos en la alergia alimentaria es muy variable, aunque es más común ver a los pacientes que sufren sólo de problemas de oído que de atopia. Los síntomas pueden aparecer a cualquier edad y pueden manifestarse incluso en perros ancianos sin antecedentes de enfermedades de la piel. Existe una idea errónea entre los dueños de mascotas de que las alergias se desarrollan a nuevos alimentos, mientras que, de hecho, la mayoría de las alergias alimentarias se desarrollan después de que el perro ha sido alimentado con la fuente de proteína que las provoca durante dos años o más.

Cómo tratar a un perro con picores

parasitos

El primer paso para un dueño que se enfrenta a un perro que pica es asegurarse de que está al día con los tratamientos antiparasitarios. Las pulgas son, con mucho, la razón más común por la que un perro se rasca, y por lo general son fáciles de tratar. En una infestación leve, la aplicación de un producto de buena calidad o un medicamento oral comprado en una clínica veterinaria o farmacia resolverá el problema rápidamente, ya que estos productos matarán a todas las pulgas en cuestión de horas. En infestaciones más pesadas, también es necesario tratar el hogar y la ropa de cama del perro, ya que un gran número de pulgas viven durante largos períodos en el medio ambiente. Es importante que todos los animales en contacto sean tratados al mismo tiempo para no permitir que las pulgas se escondan en ningún lugar.
Un perro que se está rascando debido a las pulgas debe mostrar signos de alivio dentro de las 48 horas de haber recibido uno de estos tratamientos. Aconsejaría encarecidamente a cualquier dueño cuyo perro continúe rascándose después de este punto que busque atención veterinaria. Aunque hay algunas medidas en el hogar que se pueden tomar para ayudar a los perros alérgicos a largo plazo, y que se discuten a continuación, éstas no proporcionan un alivio inmediato, y el ciclo de rascado y picazón suele dar lugar a un problema progresivo y que empeora con el tiempo.

Descartar los parásitos

Desde el punto de vista veterinario, el primer paso en estos casos es descartar la presencia de parásitos como causa de los síntomas. Los ácaros y los piojos son otros insectos que comúnmente causan picor, son más difíciles de identificar y a menudo más difíciles de matar que las pulgas. Encontrar estas criaturas, o descartar su presencia, requiere que el veterinario realice múltiples raspaduras de piel. Esto implica el uso de un instrumento con cuchilla para raspar una capa de células de la piel afectada. Estas células y los residuos asociados se montan en un portaobjetos y se examinan bajo un microscopio. Se deben tomar al menos cinco, y preferiblemente siete raspaduras de diferentes áreas. Si hay ácaros presentes, se debe identificar su especie, algo que el veterinario puede hacer simplemente refiriéndose a las imágenes de referencia, y se deben tomar las medidas apropiadas para eliminarlos, incluido el tratamiento de las mascotas en contacto si es necesario.

Los frotis de cinta adhesiva se deben tomar de la piel que pica, usando una forma especial de cinta adhesiva. Estos frotis pueden ser teñidos y examinados para detectar signos de infección bacteriana o por levaduras. Las muestras de cabello o pus, particularmente de las orejas, deben ser enviadas a un laboratorio para identificar las especies de microbios presentes, así como su susceptibilidad a una variedad de medicamentos. Los tratamientos dirigidos a estos microbios, por ejemplo, antibióticos, antifúngicos o champús medicados, pueden proporcionar un gran alivio de la picazón, y estas terapias deben seguirse antes de administrar antiinflamatorios específicos, ya que la medicación antiinflamatoria enmascara los síntomas, lo que dificulta la evaluación del efecto de cada tratamiento. No es inusual que los tratamientos antimicrobianos se continúen durante 8 semanas en casos de infección establecida.

Pruebas de alimentos

En los perros con picor persistente, ahora se indica un ensayo alimentario. Desafortunadamente, la única manera de identificar o descartar una alergia alimentaria es eliminando todos los alimentos potencialmente ofensivos de la dieta del perro. Esto puede lograrse alimentando una nueva fuente de proteínas (es decir, un alimento que el perro nunca ha comido antes) o utilizando una dieta hidrolizada.

Estas dietas hidrolizadas son alimentos recetados que contienen sólo proteínas que se han descompuesto químicamente en fragmentos tan pequeños que ya no son capaces de inducir una respuesta alérgica. Un ensayo alimentario sólo es eficaz si se eliminan todas las demás fuentes de proteínas y debe continuar durante un mínimo de 2 a 3 meses. Otros alimentos, leche e incluso golosinas con sabores necesitan ser retenidos, algo que puede ser muy difícil de lograr, especialmente en hogares con niños u otras mascotas.

El proceso de eliminación

Una respuesta positiva a un ensayo alimentario está indicada por una disminución de la picazón, que suele ser evidente a las 6 semanas de iniciado el ensayo. Si el perro parece estar libre de síntomas al final del ensayo, la mayoría de los veterinarios aconsejarán la introducción por etapas de los alimentos “challenge”. Por ejemplo, el propietario puede introducir pequeñas cantidades de pollo con la dieta de eliminación en el transcurso de 2 semanas. Si el perro no vuelve a rascarse, el pollo puede considerarse un alimento “seguro” y la siguiente proteína (por ejemplo, la carne de vacuno) puede introducirse de la misma manera. Los perros alérgicos a los alimentos normalmente empezarán a rascarse a los 10 días de la introducción de una proteína inductora de alergias, y de esta manera podemos esperar establecer una gama de alimentos que puedan ser alimentados a largo plazo.

Medicamentos antialérgicos

Para aquellos perros que no responden al ensayo alimentario, el siguiente paso es el uso de medicamentos antialérgicos específicos. En la actualidad se dispone de una serie de medicamentos de este tipo, aunque la opción de los esteroides, ya establecida desde hace mucho tiempo, suele ser la primera que se prueba. Un perro que ha pasado por la investigación por etapas descrita anteriormente sin una mejora significativa, y que responde bien al uso de esteroides, ahora puede ser diagnosticado con atopia. Los esteroides son eficaces, y por lo general muy asequibles, por lo que muchos propietarios eligen continuar su uso a largo plazo. Sin embargo, también son bien conocidos por causar muchos efectos secundarios adversos, y son más adecuados para su uso a corto plazo en perros con alergias estacionales.

Alternativas más seguras a los esteroides

En los últimos años, se ha puesto a disposición de los veterinarios una gama cada vez mayor de alternativas más seguras a los esteroides. Estas mediaciones comparten un modo de acción común, ya que suprimen el sistema inmunológico y su respuesta exagerada a los alérgenos. Sin embargo, lo hacen de diferentes maneras, ya que algunos tienen acciones muy específicas sobre las vías celulares involucradas en la hipersensibilidad, y otros simplemente subyugan todas las funciones inmunitarias. Las terapias de anticuerpos específicos son otro desarrollo reciente, que ofrece la emocionante perspectiva de controlar la atopia sin comprometer la función inmunitaria normal de la mascota. La desventaja de todos estos otros medicamentos es su costo, que puede ser prohibitivo para algunos propietarios, particularmente cuando se trata de un perro de raza grande.

Inmunoterapia

Una opción de diagnóstico que se omite en el proceso anterior es la de las pruebas de alergenos específicos. Esta es una opción que a menudo se malinterpreta y se abusa en el diagnóstico de la alergia. Se pueden realizar dos tipos de pruebas: pruebas intradérmicas, en las que se inyecta un gran número de alérgenos potenciales en sitios distintos sobre un parche de piel, y se observa la reacción resultante; y pruebas de sangre de IgE para medir los niveles de anticuerpos. Los resultados positivos de estas pruebas no prueban la presencia de alergia; simplemente indican la exposición del sistema inmunológico a un alergeno. Aquí es donde se abusa de estas pruebas, ya que a veces se utilizan como un “atajo” para obtener un diagnóstico. Desafortunadamente, este es un enfoque defectuoso.
Sin embargo, si un perro da positivo en estas pruebas después de haber pasado por el examen de diagnóstico completo antes mencionado, entonces podemos tener más confianza de que los resultados son de hecho indicativos de algunas de las hipersensibilidades en el paciente. En la mayoría de los casos, los alérgenos identificados están tan presentes en el medio ambiente que no es posible eliminarlos. Sin embargo, su identificación permite la preparación de un tipo de vacuna inmunológica, adaptada a cada perro.

Mediante el desarrollo de una vacuna individualizada, podemos administrar pequeñas cantidades de los alérgenos dañinos por inyección, al principio con mucha frecuencia, y luego reducir la frecuencia y aumentar el volumen administrado. El concepto subyacente es que el sistema inmunológico puede desarrollar una tolerancia a los alérgenos contenidos en el preparado. Aunque esto no ocurre en todos los casos, alrededor del 50% de los perros muestran claros signos de mejora con el uso de esta inmunoterapia. Aunque muy pocos responden tan bien como para no necesitar más tratamientos, es la única opción terapéutica que ofrece incluso la más mínima esperanza de una cura permanente para la atopia.

Medidas de apoyo

Aunque el uso apropiado de medicamentos recetados para controlar la picazón y las infecciones secundarias producirá una buena respuesta en la mayoría de los perros, se deben tener en cuenta los mecanismos que subyacen al desarrollo de la alergia. La función de barrera dañada discutida anteriormente puede mejorarse en muchos perros atópicos utilizando champús recetados, diseñados para crear una capa protectora de lípidos dentro de la superficie de la piel. Estos champús se pueden usar regularmente, normalmente una vez a la semana, para reducir la carga de alérgeno que llega al sistema inmunológico del perro. Los aceites de pescado, especialmente los de la familia de los omega-3, tienen una serie de efectos antiinflamatorios y pueden ofrecer beneficios significativos a algunos perros alérgicos. En general, los productos más caros son mucho más eficaces, y aunque se pueden utilizar suplementos de aceite de pescado humano, hay varios productos veterinarios formulados específicamente para la atopia que tienden a dar mejores resultados.

Durante los brotes agudos de enfermedades alérgicas de la piel, se pueden usar champús antibacterianos y antifúngicos junto con medicamentos para eliminar infecciones secundarias y reducir la necesidad del uso sistémico de drogas, y para acelerar la resolución de la picazón. Sin embargo, no son adecuados para un uso prolongado, ya que tienden a eliminar los lípidos esenciales y otros elementos protectores de la piel. El número de champús y tratamientos tópicos disponibles es bastante desconcertante, y es muy útil seguir el consejo de un veterinario o una enfermera antes de usar un producto en particular en un perro alérgico.

Finalmente, el control de parásitos es vital en cualquier animal con piel sensible. Aunque puede no ser el problema principal, una ligera infestación de pulgas en un perro atópico puede llevar a un empeoramiento dramático y muy angustioso de los síntomas. Para evitar la introducción de estos parásitos, se deben utilizar tratamientos eficaces contra las pulgas en todos los animales de la casa.

Conclusión

En los perros, los signos de alergia suelen limitarse a la piel, aunque un pequeño porcentaje puede mostrar signos similares a los de la fiebre del heno. Aunque muchos están afectados durante todo el año, otros perros alérgicos pueden tener síntomas estacionales, que se observan con más frecuencia en los meses de primavera y verano. Aunque lograr una cura es una expectativa poco realista en la mayoría de los casos, un enfoque metódico y por etapas para el diagnóstico y el tratamiento debería permitir que los perros con alergias lleven una vida cómoda y feliz.