Gusanos en los Perros

perro cansado

Algo que provoca escalofríos en la columna vertebral de la mayoría de los dueños de perros es la idea de que su querida mascota pueda tener una infestación de gusanos. Sin embargo, muchas personas no entienden realmente lo común que son estos parásitos, o los efectos que pueden tener en la salud de perros y humanos.

Todas las especies complejas del planeta se ven afectadas por un mayor o menor número de parásitos, organismos más simples que han evolucionado en paralelo para aprovechar el ecosistema en o dentro del cuerpo de su huésped. El término ‘gusano’ da una falsa impresión de una población homogénea de criaturas parecidas a gusanos de tierra, cuando en realidad los gusanos que afectan a los perros tienen una gran variedad de formas y tamaños.

Tan diversa como su apariencia es la forma en que se transmiten estos parásitos. Los milenios de evolución han dado lugar a una serie de métodos, desde la propagación a través de las heces hasta especies cuyas etapas larvarias «enganchan» un paseo en un huésped intermedio, como la pulga, que posteriormente transfiere el organismo infeccioso a un nuevo huésped. Sin embargo, la dependencia de un huésped intermedio puede limitar la propagación geográfica de una especie particular de gusano.

Por ejemplo, Paragonimus westermani, un tipo de parásito llamado platija, tiene un ciclo de vida particularmente complejo a través del cual puede infectar una variedad de especies, desde humanos hasta tigres. Debido a que se basa en el desarrollo intermedio de crustáceos y moluscos, este parásito está confinado a ciertas partes cálidas y húmedas del mundo, siendo más frecuente en los arrozales del sudeste asiático, donde muchos trabajadores se infectan, y a su vez escupen los estadios larvarios que pasan a reinfectar a las criaturas bajo la superficie del agua.

Preocupaciones sobre la salud humana

perro con niños

Como se ha indicado anteriormente, los seres humanos pueden infectarse y se infectan con gusanos que han recogido de animales infectados. Dada nuestra relación particularmente estrecha con los perros, debemos tener cuidado de no permitir que nuestras mascotas desarrollen cargas de lombrices pesadas y, por lo tanto, poner en peligro nuestra propia salud. Muchas de las especies de gusanos que vemos comúnmente causan una interrupción mínima a su huésped definitivo: no está en el interés del parásito matar al huésped, ya que esto limitará su propia supervivencia y sus oportunidades de reproducirse.

Sin embargo, los efectos graves sobre la salud son mucho más comunes cuando un huésped no definitivo está infectado. Este es el caso del parásito más común de los perros, Toxocara canis, que se discute a continuación. Las directrices sobre la frecuencia de desparasitación se elaboran en gran medida teniendo en cuenta la salud humana y no la canina, y el cumplimiento de estas directrices es especialmente importante para cualquier perro que pertenezca a familias con niños pequeños, que son más susceptibles a desarrollar complicaciones graves debido a la infestación, y que también tienden a ser menos exigentes con la higiene al manipular a sus mascotas.

¿Qué tan comunes son los gusanos en los perros?

A menos que se críen en un laboratorio libre de patógenos, es seguro asumir que todos los perros llevan una carga de gusanos. Los complejos mecanismos desarrollados por los parásitos aseguran que la transmisión se produzca en el útero de los cachorros recién nacidos, mientras se alimentan de su madre, y en el medio ambiente, por muy higiénico que sea. Muchas de las especies de interés pasan la mayor parte de sus vidas en un estado de reposo en un huésped adulto, ya que las respuestas inmunitarias del adulto provocan que los gusanos se atenúen, o se taponen en los tejidos intestinales, musculares, nerviosos o mamarios. Como parte de la alteración masiva de la fisiología normal durante el embarazo, los niveles elevados de glucocorticoides en una perra embarazada provocan la inhibición de su sistema inmunitario.

Esta supresión permite la reactivación de los gusanos latentes en todo el cuerpo, que luego se desplazan hacia el útero y las glándulas mamarias en particular, donde pueden ser transmitidos a las crías durante el embarazo, el parto y la lactancia. El ciclo de vida de los gusanos comienza de nuevo, asegurando su persistencia en la próxima generación de perros.

Tipos de gusanos

Como se mencionó anteriormente, existen marcadas diferencias geográficas en las especies de gusanos que uno puede encontrar. La siguiente discusión es relevante para las mascotas en España, aunque estos parásitos también se verán en muchas otras regiones.

Nuestro clima cambiante, junto con unas normas de viaje internacionales más relajadas, hacen que algunas de las especies que actualmente se consideran «exóticas» o ajenas a nuestras costas puedan aparecer con mayor frecuencia en el futuro.

Lombrices redondas

Como su nombre lo indica, esta familia de gusanos tiene cierta similitud con la lombriz de tierra, con la que todo el mundo está familiarizado. Las lombrices redondas también se conocen como nematodos. Este grupo incluye una amplia gama de especies, incluyendo:

  • Ascáridos
  • Anquilostomas
  • Lombrices de labranza
  • Gusanos pulmonares

Ascaridos

Estos son los gusanos más omnipresentes, ya que dominan el método de transmisión de madre a cachorro descrito anteriormente. Este grupo incluye Toxocara canis, Toxascaris leonina y Toxocara cati; todos los cuales se ubican preferentemente en el tracto gastrointestinal del huésped. Los cachorros nacidos de una madre que no ha sido recientemente desparasitada pueden desarrollar cargas de lombrices verdaderamente masivas y tener la apariencia típica de barriga de maceta que se observa en muchos casos de negligencia o abandono.

La gran cantidad de lombrices puede causar obstrucción gastrointestinal o torsión en casos severos, que pueden ser fatales. Con mayor frecuencia, los signos son menos graves e incluyen vómitos, diarrea, retraso en el desarrollo y anemia debido al daño en el intestino que infligen los parásitos. Los gusanos blancos largos pueden verse en el vómito o en las heces de estos cachorros, y a menudo pueden estar vivos y retorciéndose cuando son expulsados. Estas lombrices adultas no son infecciosas, sino que son los huevos que pasan por las heces, que eclosionan en el medio ambiente antes de ser ingeridos por el siguiente huésped, lo que es motivo de preocupación.

Tanto en los perros como en los seres humanos, la infestación puede dar lugar a un fenómeno llamado larvas migratorias viscerales, en las que los gusanos inmaduros migran a través de órganos distintos del intestino. Esto a menudo afecta los pulmones, causando signos de tos y falta de aliento. En los humanos, sin embargo, los signos pueden ser mucho más graves. Se cree que las larvas de gusano tienen más dificultades para navegar a través de un huésped humano, y a veces pueden invadir el sistema nervioso o el ojo. Este escenario se presenta en niños pequeños en particular, con una invasión larvaria del ojo que provoca el desarrollo de bultos en la retina. Estos bultos pueden ser muy difíciles de distinguir de un tumor ocular llamado retinoblastoma, y como resultado muchos niños se someten cada año a cirugía para extirpar los ojos que erróneamente se cree que son cancerosos.

Anquilostomas

El más común de los anquilostomas caninos es Ancylostoma caninum, aunque también se encuentran varios otros, como Uncinaria stenocephala. Los gusanos adultos viven en el intestino delgado, al que se adhieren con sus afiladas piezas bucales. Al alimentarse del suministro de sangre al intestino, además de causar pérdida de sangre debido a daños en la mucosa, estas lombrices suelen causar anemia de leve a moderada, que también puede manifestarse como maltrato en cachorros jóvenes. También pueden producirse vómitos y diarrea. Estas especies se reproducen poniendo huevos en el intestino que se excretan en las heces, y eclosionan en el medio ambiente.

El siguiente huésped puede estar infectado de una de dos maneras. Lo más común es que las larvas sean ingeridas, siguiendo lo que se conoce como la ruta de transmisión fecal-oral. Sin embargo, debido a sus afiladas partes bucales, también es posible que las larvas penetren en la piel y se desplacen por debajo de la piel, a través del cuerpo, hasta llegar al intestino. Esto se conoce como larvas migratorias cutáneas, y puede causar que se desarrollen llagas en las correas interdigitales de los perros, por lo general las que se mantienen en confinamientos cerrados en condiciones de mala higiene.

Lombrices de labranza

Las infestaciones de tricuriosis suelen ser causadas por Trichuris vulpis, y aunque los signos suelen ser leves y causar poco más que picor en el fondo, algunas crías más jóvenes pueden experimentar una inflamación del colon más grave, lo que provoca diarrea sanguinolenta y cargada de mucosidad. La transmisión se produce por vía fecal-oral.

Gusano pulmonar

También conocida coloquialmente como el gusano del corazón francés, la enfermedad causada por Angiostrongylus vasorum ha sido objeto en los últimos años de una intensa campaña de concienciación en los medios de comunicación. Este ascáride pasa por un período de desarrollo en un huésped intermedio; por ejemplo, una rana o una babosa; antes de que este huésped sea comido por un perro, el huésped definitivo. Las larvas ingeridas luego migran a los vasos sanguíneos principales en el lado derecho del corazón, donde se reproducen. Los huevos que se ponen son lavados, en el torrente sanguíneo, a los pequeños vasos sanguíneos de los pulmones. Allí eclosionan, y el estado larvario subsiguiente es escupido, tragado y pasado en heces, listo para infectar al siguiente huésped intermedio. Las larvas pueden causar tos al salir del cascarón, o los signos de infestación pueden deberse a agentes anticoagulantes segregados por los gusanos adultos.

Estos anticoagulantes pueden causar trastornos hemorrágicos, que se manifiestan como pérdida de sangre por la nariz o el intestino, moretones en la piel delgada del abdomen o hemorragia en la esclerótica; el blanco del ojo. También se pueden observar signos dramáticos como convulsiones o muerte súbita. Debido a las consecuencias potencialmente graves de la infestación con este parásito, se requiere una atención rigurosa a los protocolos de desparasitación, aunque no representa un riesgo para la salud humana.

Tenia

La otra clase importante de gusanos para infestar a los perros en esta parte del mundo es la tenia, más comúnmente Dipylidium caninum. A diferencia de las lombrices descritas anteriormente, las tenias son planas y de forma ancha, con cuerpos segmentados. Estos gusanos residen en el intestino de su huésped. El ciclo de vida de Dipylidium implica el paso de segmentos de gusanos, que contienen huevos, en las heces. Alternativamente, estos segmentos son capaces de arrastrarse independientemente a través del ano. Estos pueden ser vistos como objetos móviles y blancos que se asemejan a granos de arroz en la capa de pelo alrededor de la parte trasera del perro. Los huevos son entonces liberados de este segmento al pelaje. Estos huevos deben ser ingeridos por un huésped intermedio, ya sea un piojo, o más comúnmente una pulga, en el cual se desarrollan en una etapa que es infecciosa para los perros. La pulga o piojo infectado es tragado por el perro durante el aseo y las larvas son liberadas en el intestino, donde maduran a los adultos.

Afortunadamente, otras tenias que se encuentran en las partes más cálidas del mundo, y que presentan graves peligros para la salud humana, no son comunes en España. Sin embargo, es posible que los perros (y los humanos) se infecten con estas otras especies al comer carne cruda o poco cocida; algo que debe tenerse en cuenta al desarrollar recetas caseras o crudas como una alternativa a los alimentos para mascotas producidos comercialmente. Los signos de una infestación de Dipylidium suelen ser muy leves, aunque es probable que causen algún grado de malestar abdominal.

Gusanos exóticos

Una parte obligatoria de los preparativos para el viaje internacional de las mascotas es la eliminación de parásitos, por lo general tanto antes de salir del país de origen como antes de regresar. El cumplimiento de esto debe evitar que la mascota contraiga una infestación exótica, la más conocida y grave de las cuales es probablemente la Dirofilaria immitis, el gusano del corazón. Este parásito se encuentra en gran parte del mundo, incluyendo el sur de Europa, África, el Medio Oriente, Australia, los Estados Unidos y Canadá. Este gusano depende del mosquito para su transmisión, por lo que aunque actualmente no es endémico en el norte de Europa, puede que no lo sea en el futuro debido al cambio climático.

Tratamiento antiparasitario

Afortunadamente, existe una amplia gama de tratamientos antiparasitarios muy eficaces y seguros. Estos vienen en una variedad de preparaciones, desde inyectables, hasta líquidos y tabletas orales. Los productos en pipeta también están disponibles, que generalmente también tratan los parásitos externos a través de una sola aplicación en la piel. Sin embargo, algunos de estos productos han estado disponibles, se han usado y se han abusado durante décadas, y por lo general vale la pena evitar los productos más baratos, ya que es más probable que sean ineficaces y que tengan efectos secundarios potenciales.

Como se discutió anteriormente, las infestaciones de tenia presentan un caso especial, ya que Dipylidium requiere un parásito externo como huésped intermedio. Por lo tanto, cualquier perro que se vea con tenias debe recibir un tratamiento antipulgas al mismo tiempo que se desparasita. Si no lo hace, es seguro que el tratamiento fracasará.

En el caso de los cachorros, un producto recomendado por un veterinario debe administrarse alrededor de las 3, 5 y 8 semanas de edad. Por lo general, se recomienda un tratamiento mensual hasta los 6 meses de edad. En el caso de los perros de más edad, los horarios de desparasitación deben determinarse en función del estilo de vida del perro, teniendo en cuenta el entorno en el que vive, su estado inmunitario y la presencia de niños en la casa. Como mínimo, se debe administrar un producto eficaz cada 3 meses, aunque esto puede aumentar a una dosis mensual por las razones mencionadas anteriormente. La eliminación de parásitos de las hembras durante el embarazo es esencial, y ofrece a los cachorros no nacidos la mejor oportunidad de empezar a vivir un paso por delante de estos parásitos tenaces.